Qu’est-ce que c’est que cet hiver ?

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A Paris on se croirait au printemps, le Royaume-Uni et l’ouest français sont inondés, Japon croule sous la neige, la Californie a déclaré l’état d’urgence du fait de la sécheresse qui la dévore, on compte vingt-trois morts sous les tempêtes polaires du nord-est des Etats-Unis…

Eh Jamie ! Pourquoi est-ce que tous les extrêmes se réveillent ?

La plupart de ces anomalies du climat s’expliquent par un réchauffement du vortex polaire, espèce d’énorme cyclone polaire tournant constamment à plus de 300 km/h, et emprisonnant l’air froid au-dessus de l’arctique. Phénomène plus important en hiver, le vortex polaire est maintenu à sa place par le jet stream, bandeau de vent à moyenne altitude qui sépare l’air froid de l’air chaud. Du fait du réchauffement des pôles, le tourbillon perd de sa puissance, laissant s’échapper des vagues d’air froid sur l’est du Canada et des Etats-Unis, qui voient leurs températures ressenties descendre jusqu’à -53°C: du jamais vu depuis 1994 !
L’image ci-contre illustre clairement les méandres de plus en plus marqués du vortex polaire encerclé par le jet stream. Si ces méandres apportent de l’air très froid à certaines régions, ils transportent en contrepartie de l’air chaud vers d’autres régions, en particulier en Europe. Par ailleurs, « de manière générale, explique pour Le Monde Robert Vautard, chercheur (CNRS) au Laboratoire des sciences du climat et de l’environnement, on s’attend à ce que, avec le changement climatique, il pleuve de moins en moins dans les zones arides, et qu’il pleuve de plus en plus dans les zones où il pleut déjà beaucoup ». Les extrêmes météorologiques de cet hiver (tempêtes polaires, inondations et sécheresses) ne sont donc qu’un aperçu des conséquences, respectivement, du réchauffement du vortex polaire et des autres aspects du dérèglement climatique.

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Louise Roblin

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What’s with the winter this year?
In Paris it feels like it’s spring, the UK and the west of France are under water, Japan is buried under snow, California has declared a state of emergency due to the drought that consumes it, twenty-three people have already died in the polar storms in the north-east of the United States… But why do all the extremes wake up?
Most of these climate anomalies can be explained by a warming up of the polar vortex, a kind of huge polar cyclone constantly circulating at over 300 km/h, and imprisoning cold air over the arctic. Quite a rare phenomenon, the polar vortex is maintained in its place by the jet stream, strip of wind at average altitude separating cold air from warm air. Because of the polar warming, the vortex loses power, letting some waves of cold air escape towards eastern Canada and US, where perceived temperatures (wind-chill) reach -53°C: something never seen since 1994!
The image below clearly illustrates the steeper and steeper meanders of the polar vortex, encircled by the jet stream. If those meanders bring very cold air to certain regions, they transport in counterpart warm air towards other regions, in particular Europe. What is more, “on a general basis, explains for Le Monde Robert Vautard, researcher (CNRS) in the Laboratoire des sciences du climat et de l’environnement, we expect, with global warming, that it rains less and less in arid zones, and that it rains more and more in zones where it already rains a lot”. Meteorological extremes of this winter (polar storms and floods, as well as droughts) are thus only an insight of, respectively, the polar vortex warming and the other climate change consequences.

Sources : Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) : http://www.arctic.noaa.gov/future/warm_arctic_cold_continent.html pour en savoir plus
Image 2 : blogs.scientificamerican.com

Louise Roblin

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